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Forscher lösen Rätsel um eiskalten Zwergplanet

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Die Illustration zeigt die Oberfläche des Eisplaneten Makemake.

Chile - Bisher konnten Astronomen über den Zwergplaneten Makemake nur Vermutungen anstellen. Eine seltene Konstellation gab ihnen die Möglichkeit, ihre Hypothesen zu überprüfen.

Der Zwergplanet Makemake besitzt etwa zwei Drittel der Größe von Pluto und bewegt sich in noch größerer Entfernung als dieser um die Sonne. Noch weiter entfernt befindet sich die Umlaufbahn von Eris, des massereichsten bekannten Zwergplaneten im Sonnensystem.

Makemake ist zu weit entfernt, um seine Eigenschaften direkt zu untersuchen. Doch nun bot sich den Wissenschaftlern eine seltetne Gelegenheit: Der Zwergplanet bedeckte in seiner Umlaufbahn einen Stern. „Als Makemake vor dem Stern vorüberwanderte und ihn dabei vollständig bedeckte, verschwand der Stern abrupt, anstatt allmählich zu verblassen", erklärt José Luis Ortiz. "Nach dem Ende der Bedeckung tauchte der Stern ebenso abrupt wieder auf. Das bedeutet, dass dieser Zwergplanet keine nennenswerte Atmosphäre haben kann.”

Die neuen Beobachtungen des Wissenschaftlerteams ermöglichen auch eine genauere Bestimmung von Makemakes Größe und eine erste Abschätzung seiner Dichte. Ebenso war es den Astronomen möglich, die sogenannte Albedo von Makemake messen, eine Größe, die angibt, welcher Anteil des einfallenden Sonnenlichts von Oberfläche des Zwergplaneten zurückgeworfen wird.

Die aus den Beobachtungen abgeleitete geometrische Albedo des Zwergplaneten ist 0,77± 0,03, größer als bei Pluto aber kleiner als bei Eris. Ein perfekt reflektierender Körper hätte eine Albedo von 1, während eine nicht reflektierende, schwarze Oberfläche den Wert 0 hätte.

Zusammen mit früheren Resultaten ergeben die Beobachtungen für Makemake eine Dichte von 1,7 ± 0,3 Gramm pro Kubikzentimeter. Dieser Wert wiederum ermöglichte es dem Team anschließend, die Form von Makemake zu bestimmen: Der Zwergplanet ist eine an beiden Polen leicht abgeflachte Kugel mit Achsen, die 1430 ± 9 Kilometer und 1502 ± 45 Kilometer lang sind.

sr/Eso

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